Conozca a las 'ratas de túnel' de la Patrulla Fronteriza de EE. UU. Que trabajan a 18 pies debajo de la frontera mexicana



Conozca a las 'ratas de túnel' de la Patrulla Fronteriza de EE. UU. Que trabajan a 18 pies debajo de la frontera mexicana

Dieciocho pies bajo tierra, el aire es húmedo, cálido y espeso. Estoy de rodillas dentro de un túnel de contrabando de drogas entre San Diego y Tijuana, México, que tiene un metro de diámetro y apenas hay espacio suficiente para dar la vuelta.

No hay una dosis de aceite de CBD lo suficientemente masiva como para que el lugar se sienta remotamente cómodo; en comparación, el asiento trasero del medio en un avión de pasajeros completo de United parece tan espacioso como el jardín central.

Pero para el agente de la Patrulla Fronteriza de los Estados Unidos, Lance LeNoir, esto es normal: esta es la oficina. LeNoir, un hijo de 50 años de un policía de los bosques de Oklahoma, encabeza el Equipo de Entrada a Espacios Confinados de cinco hombres, Sector San Diego, que tiene la tarea de encontrar, mapear y remediar, o cerrar y destruir, drogas. túneles de contrabando en todo el sur de California. El equipo, que existe desde 2010, se conoce coloquialmente como Tunnel Rats, un homenaje a las fuerzas estadounidenses que eliminaron los complejos de túneles del Vietcong durante la guerra de Vietnam.

LeNoir se arrastra por el túnel delante de mí, con guantes duros y pantalones tácticos con almohadillas que protegen sus rodillas, una de las cuales fue reconstruida en tres cirugías. Lleva un casco con un sistema de comunicaciones a bordo; en su espalda tiene una mochila llena de herramientas; a su lado hay un revólver de servicio Heckler & Koch P2000 calibre 40. Se detiene para explicar que su equipo ha investigado tantos de estos túneles que han comenzado a reconocer a los equipos de construcción del narcotráfico que los construyeron, a partir de pistas como patrones de clavado, los tipos de madera que se usan para apuntalar las paredes, incluso el severidad de su arco de piedra angular.

LeNoir mastica una especie de chicle con sabor a lima y menta, y una nube con aroma a mojito lo sigue mientras seguimos arrastrándonos. Su lenguaje es agudo y sardónico, y su dicción va cuesta abajo; mientras habla, puede decir que su mente ya está un par de oraciones por delante.

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Nos movemos lentamente, tal vez él está probando cuánto puedo soportar, y cada pocos metros, se detiene para pensar en algún concepto de túnel o señalar alguna característica. Al describir las diferencias entre los cuatro tipos de túneles transfronterizos, se siente ofendido porque el que estamos en particular, descubierto en 2016, protegido y ahora utilizado para capacitación, se clasificaría como sofisticado. Es un término engañoso, dice. En realidad, son cualquier cosa menos sofisticados, dice LeNoir. Son toscos, construidos apresuradamente e intrínsecamente inseguros, debido a las condiciones físicas, las condiciones atmosféricas, las condiciones eléctricas, las condiciones del agua e incluso las condiciones geológicas. Quiero decir, no hay ningún ingeniero estructural dando su bendición a esto.

Trago.

Estoy sudando a través de mi camisa, tratando de usar la mayor parte de mi ancho de banda mental como puedo para aferrarme a cada palabra de LeNoir, a fin de seguir avanzando rápidamente a través de los movimientos que tendría que hacer para salir de aquí y mantenerme. de estimar cuántos minutos y segundos estoy de la superficie, en caso de que necesite hacer tapping.

Quizás LeNoir sienta esto; entra con un humor de horca.

¿Puede usted olerlo? él pide. Cada túnel tiene su propia nota. Una pausa. Es como aprender a beber vino. Aprendes a apreciar los matices…. La mayoría de ellos tienen tonos terrosos, un poco de roble, a veces, en realidad…. El granito tiene un sabor más picante, una especie de humedad, porque atrapa el agua…. Luego están los túneles que tienen una sensación más de vaga porque han sido muy utilizados.

Seguimos gateando.

Oye, dice. Asegúrate de tener la palabra Picante en tu historia. Tony Hawk patina durante una exhibición antes de la competencia Skateboard Vert en los X Games Austin el 5 de junio de 2014 en el State Capitol en Austin, Texas. (Foto de Suzanne Cordeiro / Corbis a través de Getty Images)

LeNoir desciende por una escalera a través de un eje vertical adaptado con fines de formación. Brian Guido para Men's Journal





BREVE HISTORIA DE TÚNELES: A medida que la Patrulla Fronteriza concentró sus esfuerzos para detener una gran cantidad de cruces ilegales a finales de los 80 y principios de los 90, los cárteles buscaron medios alternativos para trasladar personas y productos a los EE. UU. montañas y desiertos remotos, y tomó el aire para transportar productos a través de aviones ultraligeros (y, más recientemente, drones). Y gracias al notorio líder del cartel de Sinaloa, Joaquín El Chapo Guzmán, pasaron a la clandestinidad.

El primer túnel se encontró en 1990, entre un almacén en Douglas, Arizona, y una casa en Agua Prieta, México, a menos de 300 pies de distancia; su entrada estaba oculta debajo de una mesa de billar levantada hidráulicamente, controlada a través de un grifo al aire libre. Desde entonces, se han encontrado más de 200 túneles, desde agujeros de ardilla excavados a seis pies debajo de una valla fronteriza hasta túneles interconectados, que utilizan los sistemas de alcantarillado entre los dos países. (Se ingresa a una alcantarilla en el lado sur, aparece en el norte). Luego están los llamados túneles sofisticados, como en el que estamos, que, como el original de Sinaloa, pueden tardar meses o incluso años en construirse. y recuperar su considerable costo en un solo envío. Algunos son más impresionantes que otros.

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Hemos visto puertas de acero blindadas, elevadores en ejes verticales, carros eléctricos con motores reutilizados de apiladores de paletas, túneles multinivel de 3,000 pies de largo, dice LeNoir. Los hemos visto a una profundidad de hasta 90 pies. ¡Noventa pies! Cuando miras hacia abajo, podrían ser 900. Aunque El Chapo fue recapturado, presumiblemente por última vez, en 2016, el cartel de Sinaloa continúa hundiéndose. Corta la cabeza de la serpiente y dos vuelven, me dice LeNoir. Simplemente se puede ganar demasiado dinero.

EN ALGÚN PUNTO, 18 PIES HACIA ABAJO Y tal vez 75 pies adentro, lateralmente, tal vez más, tal vez menos, es difícil saberlo, mi cerebro de lagarto se activa. Mi cuerpo simplemente se niega a arrastrarse más hacia la oscuridad. LeNoir espera esto. Esa es la respuesta normal, dice. LeNoir sigue adelante un poco con nuestro fotógrafo; Retrocedo a mitad de camino hacia la entrada, donde una tenue luz de la entrada vertical brinda algo de consuelo. Ahí es donde uno de los camaradas de LeNoir, Orlando Chavis, ha estado en la retaguardia. Nos sentamos de lado al otro lado del túnel y hablamos.

Chavis, de 45 años, un veterano de la Fuerza Aérea de Baton Rouge, Luisiana, hizo una gira por Irak antes de entrar en la aplicación de la ley federal. Hace tres años, el cáncer de huesos se apoderó de parte de su dedo; una semana después de la amputación, volvió a la clandestinidad. Normalmente, cuando entramos en un túnel, esto es lo que es, dice. Sin luces, sin visibilidad. Solo tenemos faros y, antes de empezar a mapear, estamos sacando la droga, buscando peligros ambientales, comprobando la atmósfera, cuerpos si hay alguien allí.

Debajo de nosotros hay un par de rieles de metal; parece lo mismo que se usa para hacer un armazón de cama básico. Chavis explica que a medida que los equipos de constructores de túneles trabajan más en el suelo, a una velocidad de hasta 10 pies por día, colocan un sistema rudimentario de rieles, utilizando hierro colocado sobre madera de dos por 12. Luego, la tierra embolsada se enrolla por los rieles en carros caseros. Una vez que se completa un túnel, los traficantes utilizan el sistema ferroviario para enviar drogas en la dirección opuesta.

La mayoría de los túneles se excavan con herramientas aptas para el consumidor, los mismos martillos perforadores con cable que puede comprar por $ 800 en Home Depot. Los constructores instalan líneas eléctricas para ejecutar los simulacros y, a veces, instalar la iluminación básica. Según algunos relatos, los hombres que llevan a cabo los taladros son trabajadores forzados, mantenidos en almacenes del lado mexicano y se mudaron antes de completar un trabajo, por lo que nunca saben la ubicación exacta de un túnel.

La mayoría de los túneles sofisticados tienen algún tipo de ventilación improvisada, que utiliza tubería de PVC, cinta adhesiva y, esto es adecuadamente macabro, ventiladores reutilizados de los castillos de rebote que se ven en las fiestas de cumpleaños de los niños. Los derrumbes rara vez matan a los constructores de túneles; el aire malo lo hace. Entonces, el dispositivo más importante en el juego de herramientas de Tunnel Rat es un monitor de gas portátil, siempre encendido, que monitorea los niveles de O2, sulfuro de hidrógeno y dióxido de carbono. Cuanto más se adentra en el túnel, peor se pone el aire.

Históricamente, los túneles se han utilizado principalmente para mover marihuana. La hierba es voluminosa, apestosa y más difícil de esconder en el piso de una camioneta que los narcóticos duros, por lo que tiene sentido empujar las balas a través de túneles. Pero con la legalización de la marihuana en California, las incautaciones han disminuido: en el distrito de San Diego, la cantidad de hierba capturada por la Patrulla Fronteriza cayó un 58 por ciento en 2017; Las incautaciones a nivel nacional se redujeron en una cantidad similar en 2018. La marihuana simplemente no vale tanto dinero como antes. Entonces, cada vez más, los cárteles están empujando las cosas difíciles, incluido el opiáceo sintético fentanilo. En 2018, en Arizona, un maletín que contenía tres kilos del material, suficiente para matar a más de medio millón de personas, fue capturado después de ser enviado a través de un túnel que terminaba en un restaurante KFC abandonado a un par de cientos de pies de la frontera.

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Chavis explica que los túneles sofisticados rara vez se utilizan para el tráfico de seres humanos, por una sencilla razón: las drogas no hablan y las personas sí. Cuantas más personas atravieses, más soplones tendrás, dice. La ubicación de los puntos de entrada y salida de un túnel son secretos valiosos; cuanta menos gente los conozca, menos probable es que esa información se pueda utilizar para avisar a las autoridades.

El túnel en el que estamos, sin nombre y en un lugar no revelado, es una especie de caso atípico. Fue descubierto por el gobierno mexicano en diciembre de 2016, pero estaba incompleto, sin salida del lado estadounidense. Pero en los meses en que el túnel finalmente fue mapeado y luego llenado con concreto, una organización criminal transnacional local se aprovechó de la laxa seguridad en el lado mexicano, ingresó al túnel inacabado, excavó hacia arriba y lo usó para enviar a extranjeros indocumentados. En agosto de 2017 , un grupo de ciudadanos chinos fue encontrado deambulando por las calles de Otay Mesa a las 2 de la mañana. Habían salido del mismo túnel que ahora usan las Ratas Túnel para entrenar. Aquí

Ratas de túnel (desde la izquierda) Justin Kourt, Orlando Chavis, Rudy Nava y LeNoir. Brian Guido para Men's Journal



como abrir una cerveza con un cuchillo

Aunque estamos bajo tierra, puedes escuchar el tráfico de Otay Mesa en lo alto. Los cárteles hacen túneles en la zona porque la arcilla de ceniza y bentonita es maleable pero mantiene su estructura y el nivel freático es bajo. Pero igualmente vital para el éxito de un túnel es la capacidad de ocultarlo; el overhead del distrito de almacenes de Otay Mesa ofrece la cacofonía perfecta. Incluso a las 9 de la mañana de un soleado viernes, te sientes como si estuvieras en la primera escena de una película de acción transmitida a altas horas de la noche en USA Network. Cientos de empresas de importación y exportación sin marcar almacenan productos en almacenes que se ven más o menos iguales, y están moviendo carga hacia adentro y hacia afuera, legalmente, a través del puerto de entrada cercano, a través del tráfico de camiones, todo el tiempo. Todo parece incompleto.

Dado que el radar de penetración en el suelo no ha tenido éxito en la localización de túneles en el suelo mixto de Otay Mesa, encontrarlos requiere un trabajo de detective de cuero y zapatos. Los enlaces de la comunidad fronteriza van de empresa en empresa, pidiendo a los propietarios de los almacenes información sobre cualquier cosa inusual, incompleta en el lenguaje policial de SoCal, como las entregas que ocurren fuera del horario de atención, las personas que actúan de manera sospechosa. Si bien se han descubierto algunas salidas en los almacenes del lado estadounidense, gracias a la información obtenida de estos esfuerzos puerta a puerta, la mayoría de los túneles son descubiertos por las autoridades mexicanas después de los consejos de los lugareños en Garita de Otay, al otro lado de la cerca. Durante la mayor parte de la vida útil de un túnel, después de todo, solo tiene una entrada en el lado mexicano, y la suciedad desplazada tiene que salir de ella.

AHORA, NUESTRO FOTÓGRAFO HA se arrastró hacia atrás, seguido por LeNoir, explicando la naturaleza única del concierto. Puede que parezcamos vaqueros y tomadores de riesgos y todas esas otras cosas, dice, pero no tenemos deseos de morir. ¿Es esto una aventura? ¿Nos gusta lo que hacemos? Absolutamente malditamente! Hacemos. Por supuesto lo hacemos. No estamos locos. Bueno, puede que estemos un poco locos, pero eso es ... Orlando, déjame ver ese monitor de aire.

LeNoir juguetea con el dispositivo y luego se lo entrega.

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Le pregunto a LeNoir si está masticando chicle como una especie de ritual, para mantener la calma. No, dice. No tiene un ritual, no lleva tótems. En realidad, me parece bastante tranquilo aquí, dice. Silencio. Sabes, cuando estoy corriendo, obteniendo una trayectoria, economizando movimiento, asegurándome de que el camino a seguir esté despejado y que todos estén a salvo, puede ser muy sereno.

Hace calor y todos necesitamos agua. Reviso mi grabadora y me sorprende ver que hemos estado bajo tierra durante casi una hora. Subimos la escalera. Equipo SailGP de EE. UU.

Orlando Chavis explora un túnel. No tengo miedo, dice, solo conciencia del medio ambiente. Brian Guido para Men's Journal

La luz del sol es un alivio. LeNoir, Chavis y nuestro fotógrafo suben por la escalera y vuelven a la superficie, saliendo por la entrada de la alcantarilla, rodeados de artemisa.

Es como ... ¡un agujero! LeNoir grita a los agentes de la Patrulla Fronteriza que esperan arriba, fingiendo que este es su primer viaje.

Ese es el típico Lance, dice otro agente, Rudy Nava, reprimiendo una carcajada. Nava lleva una camiseta Tunnel Rat de manga larga con el texto No aceptable vivo No vale la pena el culo de una rata. Ha estado vigilando la entrada con el miembro del equipo Justin Kourt; un quinto compañero de equipo, Jeremy Wilkins, no está de servicio hoy.

Cruzamos la calle hasta una nueva sección de la cerca fronteriza secundaria, terminada hace apenas unas semanas, y nos sentamos en su base de hormigón. Las sombras de sus vigas de acero de 30 pies de alto caen a través de la carretera, donde una procesión interminable de vehículos de 18 ruedas avanza lentamente hacia el puerto de entrada.

Sobre el ruido de las transmisiones de los camiones, pregunto si los agentes temen alguna vez las represalias de los cárteles; después de todo, cada túnel que matan le cuesta a alguien mucho dinero. El pensamiento está ahí, dice Chavis. Cuando sales con tu familia, siempre estás ... consciente de su entorno. Simplemente viene con el trabajo. Los agentes señalan que la venganza de los sindicatos del crimen hacia los agentes de la Patrulla Fronteriza es extremadamente rara. Después de todo, una frontera tranquila y silenciosa es buena para los negocios.

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Nuestra conversación gira hacia un nuevo túnel encontrado hace unos días al otro lado de la valla, en la Garita de Otay. La noticia de su descubrimiento por parte de la policía en el lado mexicano llegó la tarde anterior. Le pregunto si fue una sorpresa. LeNoir suspira. Nada es sorprendente, dice. Para ser honesto, los túneles son un conducto perfecto para empujar cualquier cosa, ilícitamente, hacia el lado norte. Es puro sigilo y, dado que pueden hacerlo en volumen, esa es la clave. No tienen que dividirlo por partes a través de los puertos, y no tienen que poner rucks de 50 libras en mulas en algún lugar del bosque. Obtienen tonelaje en un período de tiempo relativamente corto.

¿Y cómo, pregunto, afectará el muro fronterizo del presidente Trump, o incluso más de la cerca que se eleva sobre nosotros, el trabajo de los Tunnel Rats?

Somos empleados del gobierno, dice LeNoir. Hay un túnel ahí abajo; es nuestro trabajo deshacernos de él. Literalmente es así de simple. ¿Qué pasa con esta valla? Hay gente a la que se le paga por lidiar con esas cosas, le dan un giro político, y no soy yo.

Hace una pausa por un momento. Mientras haya una demanda aquí y la voluntad de intentar pasar de contrabando algo del punto A al punto B en secreto, estaremos aquí, dice. Tenemos que hacerlo.

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